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四大“肉霸”,如何管住美国人的嘴?

四大“肉霸”,如何管住美国人的嘴?
2022-01-14 09:25:28 观察者网

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大家好,我是在观网陪你看美国的谷智轩。自进入疫情时代,美国的肉价节节攀升,眼看要危及到美国人的“吃肉自由”了。最近,白宫终于点名了“罪魁祸首”——全美四大肉企垄断市场,对养殖户、消费者两头薅羊毛,疫情期间利润翻三倍,搁这儿发美利坚“国难财”呢?拜登大手一挥,拨了10亿美元来反垄断。肉企也不是吃素的,直接派代表批判白宫“不懂经济”——搞搞清楚谁才是这国家的主人!有一说一,这四家“肉霸”万一掉链子,普通美国人的餐桌,还真可能摆不上肉,所以当年“懂王”顶着疫情,也要催它们开工。

事实上,美国“肉霸”独大的现象,恰恰是政府一手惯出来的。本期《轩讲》就来聊聊,美国政府如何放纵资本,垄断了美国人吃肉的权利。拜登豪言要反垄断,为何会变成“我反我自己”?

我们就以美国最具代表性的牛肉为例。一头肉牛一生,从牧场变成餐桌上的牛排,需要这五个环节。今天聊的垄断企业,出自屠宰加工这一环。他们的“致富经”有两条主线,一是技术和社会进步,二是政治原因。

一头牛从牧场走上餐桌,各个环节都不能掉链子19世纪中期以前,美国的肉牛屠宰场以家庭作坊为主,英语叫mom and pop shop,爹妈店。依托小镇熟人关系网,与牧场联动。这种传统经营模式的好处,是供应链的每一环都议价。买卖双方地位平等,又是回头客,一起赚钱好商量。但缺点也很明显,牛肉无法长期保存,就地售卖市场有限。农户养一波赚一波,要靠老天爷赏饭。碰上极寒天气和疫病,肉牛大规模死亡,就GG了,典型的农业社会特征。

转折在19世纪下半叶,工业革命带来冷链技术的突破,又逢美国“西部大开发”,铁路网铺开建设。1857年,美国第一辆装满冰块的“冷藏车”投入运营,各地沿着铁路、码头,大建冷藏仓库。“干净又卫生”的牛肉,终于能长距离、大规模售卖,尤其是卖到城市。纽约的资本家,吃上了得克萨斯的新鲜牛排。美国牧场的规模,也随着市场一路扩张。19世纪末,全美三分之一的土地用于放牧,每四个美国人就有一人从事畜牧业。铁路,成了牛肉行业的“生命线”,也敲开了垄断的大门。

1905年美国的冷藏火车厢

上世纪六十年代,电冰箱在美国家庭中普及,沃尔玛等大型连锁超市横空出世。用保鲜膜包装的“盒子肉”摆满冷柜,随缺随补。普通家庭既能储存牛肉,又有丰富选择,牛筋牛舌牛杂碎,任君挑选。这销售渠道是打开了,但生产端的供应也得跟上。工业化给牛肉行业带来的另一个改变——谷饲牛,应运而生。

美国大牧场的草饲牛,养殖周期长、受天候影响大。人们发现,在肉牛长大后到被宰杀前,大量喂食玉米等混合饲料,可以迅速养出“肥牛”。它们的脂肪含量更高,口感更好,尤其是适合大规模养殖。

对企业来说,谷饲牛比起散养的草饲牛,好处多多。建牛棚节约土地,谷物饲料有政府补贴可拿。为了提高效率,牛棚不关灯,迫使肉牛没日没夜地“干饭”,饲料管饱。养殖周期大大缩短、产量跟着上去了。再与肉脸厂联动,养殖、屠宰加工一条龙,又省下中间的运输成本。所以美国肉联厂开始走向大型化、集中化,撑起了美国超市的货架。相比之下,小型屠宰场产能有限,土地、劳工成本高,与动辄每天处理上万头肉牛的大厂一比,就落下风了。

这里还要插一句,工业化生产,催生了牛肉的不同吃法。尤其是快餐品牌麦当劳,直接拉动牛肉消费增长。麦当劳1971年推出招牌——四分之一磅牛肉汉堡(Quarter Pounder),用碎牛肉做肉饼,搭上番茄酱、芥末酱与酸黄瓜,只卖60美分一个,很快风靡全美。70年代,美国人均牛肉消费量达到顶峰,大大超越鸡肉、猪肉。工业化加工的碎牛肉,功不可没。

美国人爱上吃牛肉,与快餐品牌的风靡息息相关。但你注意到了吗?汉堡从一开始就没有考虑猪肉饼

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